Під час ядерної зими", що послідувала за падінням гігантського метеорита, сонячне світло майже не доходив до поверхні Землі, в результаті чого кількість біомаси рослин різко скоротилося, і травоїдні динозаври почали вимирати. За ними пішли і хижі ящери. Однак у ґрунті залишалося досить насіння, щоб прогодувати птахів з беззубим дзьобом.

Ця ідея прийшла в голову палеонтологам, які вивчали зуби манирапторов — велику кладу динозаврів, що включає в себе предків сучасних пернатих. Велика частина представників групи, включаючи зубатих птахів, вимерла в кінці крейдяного періоду.

Вчені припустили, що причина виживання птахів — в їх раціоні. Вони реконструювали вигляд цих істот — ними виявилися птахи з коротким і міцним дзьобом, придатним для розгризання і розколювання насіння. Ймовірно, вижили також і деякі птахи, що спеціалізувалися на комах.

У 2014 році науковці припустили, що птахи пережили погубившую їх родичів глобальну катастрофу завдяки формі своїх яєць. Пташині яйця епохи мезозою витягнуті по формі, і мають куди більшу симетрією, ніж сучасні. Крім того, їх шкаралупа відрізняється значною пористістю.

У тому ж році палеонтологи пояснили еволюційний успіх птахів тим, що їхні предки-динозаври — це єдина гілка ящерів, представники якої протягом 50 мільйонів років безперервно зменшувалися в розмірах. Ставши карликами в країні гігантів, предки птахів зайняли нові екологічні ніші і навчилися лазити по деревах, планувати і літати. У підсумку ці еволюційні інновації допомогли птахам пережити смертельний для великих ящерів катаклізм.