Naukowcy uważają, że skład mleka, a także zmiany w nim w czasie karmienia piersią, związane z systemem odpornościowym noworodka i rozwijającym się jelitowym микробиомом — populacji mikroorganizmów wewnątrz przewodu pokarmowego.

Cukru w mleku nie są przeznaczone do karmienia noworodka. Tak jak organizm dopiero co urodzonych dzieci sterylny od bakterii, to węglowodany są przeznaczone do uprawy w nich mikroorganizmów jelitowych.

Ponadto, mleko bogato przeciwciał i cząsteczek, które hamują rozwój patogenów, a także aktywuje białe krwinki we krwi noworodka. Miesiąc później, kiedy dziecko zaczyna kształtować odporność nabytą, skład mleka zmienia się, a poziom matczynych przeciwciał spadnie o ponad 90 procent. Również zmniejsza się różnorodność cukrów, jednak zwiększa się ilość tłuszczów i innych składników odżywczych, wspierających rozwój dziecka.

Pomimo wielu przydatnych funkcji mleka, dzieci mogą rosnąć zdrowe i bez karmienia piersią. Jednak mleko matki może zmniejszyć śmiertelność noworodków i znacznie zmniejsza ryzyko jelitowych i infekcje dróg oddechowych.

Według naukowców, chociaż mleko matki, które jest produktem milionów lat ewolucji, ma optymalny dla noworodka składem, pozostaje nieznany, jaki powinien być odpowiedni termin zasilania. Na razie to muszą rozwiązywać matki.